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Esperan gran tormenta en exoplaneta

El descubrimiento sirvió para detectar la presencia de gases- como carbono- en el cuerpo celeste, además de su velocidad de órbita y masa.

29-06-2010, 6:15:19 PM

Científicos del Observatorio Austral Europeo (ESO), principal organización astronómica de Europa y el observatorio más productivo del mundo presenciaron por primera vez en la historia una gigantesca tormenta en HD209458b; un exoplaneta (fuera del sistema solar) ubicado a 150 años-luz de la Tierra.

Usando el Telescopio Very Large Telescope (VLT) -el más avanzado del mundo-, el grupo de profesionales detectó y analizó las pequeñísimas fracciones de luz estelar que se filtraban por la atmósfera del planeta cuando éste pasaba frente a su estrella.

De este modo, lograron medir el fenómeno meteorológico con vientos que superaban los siete mil kilómetros por hora, además de una masa equivalente al 60% de Júpiter. Todo gracias a la detección de gas en su atmósfera.

Debido a la alta precisión del espectrógrafo se pudo medir la velocidad del gas usando el “efecto doppler”, es decir, el cambio en la longitud de onda del espectro de luz del planeta causado por su movimiento hacia y desde la Tierra.

Lo anterior resulta toda una primicia ya que, en general, la masa de un exoplaneta se determina midiendo la oscilación de la estrella y asumiendo la masa para dicha estrella. Sin embargo, estos científicos fueron capaces de medir el movimiento del planeta y, de este modo, determinar tanto la masa de la estrella como del planeta.

Igualmente asombroso es el hecho de que las observaciones fueron realizadas desde la Tierra, puesto que se creía que sólo era posible lograr estas mediciones utilizando plataformas ubicadas en el espacio.

Así, los datos del monóxido de carbono en el interior del exoplaneta mostraban que el gas está entrando a velocidades violentas desde el lado diurno y caliente, hasta su lado nocturno y frío.

¿Conclusión? HD209458b es calentado de forma intensa por su estrella y la temperatura en su superficie es de cerca de mil grados centígrados en su lado caliente.

“Definitivamente no es un lugar apropiado para débiles. Al estudiar con gran precisión el tóxico monóxido de carbono, encontramos evidencia de un súper viento soplando a una velocidad de cinco mil a diez mil kilómetros por hora”, dice Ignas Snellen, líder del equipo de astrónomos.

Muy similares
El hallazgo, publicado en la revista Nature con el nombre de “El movimiento orbital, masa absoluta y vientos de gran altitud del exoplaneta HD209458b”, permitió observar que éste es tan rico en carbono como Júpiter y Saturno, aunque también posee similitudes con la Tierra.

“En la Tierra, las grandes diferencias de temperatura llevan inevitablemente a vientos intensos y, según nuestras nuevas mediciones, la situación no es diferente allí”, señala al respecto Simon Albrecht, miembro del equipo.

Los científicos creen que en el futuro se podrá usar este tipo de observaciones para estudiar la atmósfera de planetas similares a la Tierra y para determinar si existe vida en otras partes del Universo.

Desde que fueron descubiertos los primeros planetas fuera de nuestro sistema solar en 1992, nuestro conocimiento sobre los cuerpos celestes extrasolares ha crecido considerablemente.

Muestra de ello son los más 450 planetas encontrados a partir de ese año, lo que significa una enorme cantidad de información que permite a los científicos resolver misterios relacionados con el sistema solar.

Incluso, los científicos del ESO creen que en el futuro se podrá usar este tipo de observaciones para estudiar la atmósfera de planetas similares a la Tierra y para determinar si existe vida en otras partes del Universo.

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