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Litio, ¿qué es, para qué sirve y cómo se extrae?

27-07-2022, 2:10:38 PM Por:
Litio
© Depositphotos

Aprovechando el boom mundial por este mineral, el gobierno mexicano planea crear un organismo de Estado para explotar los yacimientos de litio que hay en el país.

En los últimos años, se ha empezado a conocer el litio, un mineral que tiene muchas aplicaciones, como el “petróleo blanco” por ser un elemento esencial en la electrificación automotriz. Las automotrices se fijan metas para dejar de producir vehículos con motor de combustión interna y aumenta la demanda de litio para más baterías.

Aprovechando este boom, el gobierno mexicano planea crear un organismo de Estado para explotar los yacimientos de litio que hay en el país, emulando algo parecido como lo que ocurrió con Pemex y la vertiginosa producción de petróleo que tuvo en el siglo XX.

Te explicamos qué es el litio, para qué sirve y cómo se extrae.

¿Qué es el litio?

Es uno de los elementos alcalino de la tabla periódica, su símbolo es “Li”. En su forma pura, es un metal blando, de color blanco o plata. Es el elemento sólido más ligero.

El litio toma su nombre del griego λίθoς -ου, ‘piedra’. El nombre del elemento proviene del hecho de haber sido descubierto en un mineral, mientras que el resto de los metales alcalinos fueron descubiertos en tejidos de plantas.

El litio fue descubierto por Johann Arfvedson en 1817.2​ Arfvedson encontró este elemento en la espodumena y lepidolita de una mina de petalita, LiAl (Si2O5)2, de la isla Utö (Suecia) que estaba analizando. En 1818 Christian Gmelin fue el primero en observar que las sales de litio tornan la llama de un color rojo brillante. Ambos intentaron, sin éxito, aislar el elemento de sus sales, lo que finalmente consiguieron William Thomas Brande y sir Humphrey Davy mediante electrólisis del óxido de litio.

¿Para qué sirve el litio?

Por sus características, el litio es utilizado en aleaciones conductoras de calor, en baterías eléctricas, y desde hace mucho se usa en la industria farmacéutica, por ejemplo, en el tratamiento del trastorno bipolar.

El incremento de explotación de litio ha abierto un campo de infinitas posibilidades transformativas para diversos sectores industriales como la producción de dispositivos móviles hasta la fabricación de vehículos eléctricos, transformando la red con almacenamiento de baterías en una industria de energía renovable en crecimiento.

“Hoy en día existen más de 70 tipos de productos en los que el litio es un componente principal, desde dispositivos móviles hasta vehículos eléctricos y acelerador para una producción industrial con energía renovable”, menciona Diego Araque director de Marketing y Comunicación de SUEZ  Water Technologies & Solutions (SUEZ WTS).

¿Cómo se extrae el litio?

Este elemento no se encuentra de manera natural, ya que es muy reactivo con el agua y el oxígeno. Para extraerlo, existen principalmente dos formas de extracción.

  • Yacimientos en vetas
  • Salmueras naturales

Para el primer método, se necesitan estudios geológicos para perforar rocas donde se encuentre litio, mientras que el segundo consiste en concentrar y purificar salmuera de litio, aunque esta se considera de menor calidad.

El carbonato de litio equivalente (CLE) es el que se utiliza para las baterías eléctricas.

¿Cuánto cuesta el litio extraído?

Aunque el litio no cotiza abiertamente en los mercados financieros, en los últimos doce meses, los precios del litio se dispararon en más de 400%, y el precio promedio actual de una batería para auto eléctrico es de alrededor de 9,000 dólares, o más del 20% del costo del vehículo.

El mercado mundial de baterías pasará de 105,000 millones de dólares en 2021 a 173,000 millones de dólares en 2026.

Actualmente el segmento de litio representa el 29.3% del mercado mundial de baterías y se prevé que la inversión para extraerlo y refinarlo aumentará un 78.14% durante el 2022, según SUEZ Water Technologies & Solutions.

Esta empresa prevé que para 2025, el 75% del litio producido en el mundo se use para baterías.

¿Quiénes producen más litio en el mundo?

Australia, que todavía abarca más de la mitad de la extracción de litio en el planeta, produjo 55,000 toneladas el año pasado. Le siguen Chile, con 26,000 toneladas, China con 14,000 y Argentina, con 6,200 toneladas.

¿Cuánto litio tiene México?

De entre 23 países con reservas de litio por certificar, México está en el décimo lugar, con lo que posee casi 2% de este material en exploración, según el centro Estadístico Geológico de Estados Unidos (USGS, por su sigla en inglés).

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