Estilo de Vida

Las especias y su relevancia en la historia

Conoce las propiedades nutricionales y gourmet, de estos elementos de la naturaleza que se utilizan desde el año 3,500 A.C.

20-01-2011, 5:00:00 PM

Las especias no sólo sirven para condimentar tus comidas, sino también para aliviar problemas de salud. Incluso algunas se utilizan en la elaboración de fármacos, pues tienen la ventaja de que, al ser naturales, no provocan efectos secundarios.
 
EL ORIGEN
Las especias, o condimentos, son aromatizantes de origen vegetal que se usan para preservar o sazonar los alimentos. Se considera como especia a las semillas o cortezas de ciertas plantas aromáticas, aunque las hojas de algunas plantas herbáceas también entran en esta categoría; sin embargo, reciben el nombre de hierbas.
 
Vienen de las regiones tropicales de Asia y de las islas Molucas en Indonesia, también conocidas como Islas de las Especias. Las que usamos en la actualidad son las mismas que se usaban hace cientos de años.
 
Se estima que ya en el año 3500 A. C. los antiguos egipcios las utilizaban para condimentar sus alimentos, también para elaborar cosméticos e incorporarlas en lociones para embalsamar a sus muertos.
 
El rey Salomón fue el traficante más poderoso de este recurso: la historia cuenta que toda su fortuna se debía a este lucrativo negocio. Más tarde, el tráfico estuvo dominado por los árabes, y así se expandieron por el resto de los continentes.
 


LAS ESPECIAS Y EL DESCUBRIMIENTO DE AMÉRICA
La toma de Constantinopla por los Otomanos elevó mucho los precios de las especias. Esto propició que comenzaran nuevas exploraciones para buscarlas, sin tener que depender de las caravanas que cruzaban Asia. Portugueses y españoles decidieron ir en busca de nuevos caminos.
 
Así encontraron vías alternativas, lo que bajó los precios y a lo largo de la Edad Moderna, su consumo se convirtió en algo habitual en Europa.
 
El hecho más importante acontecido en la búsqueda de nuevas rutas es el descubrimiento de América. Colón logró convencer a la reina Isabel de Castilla, para que financiara su expedición que pretendía llegar a las Indias.


Colón aseguró a la reina que su ruta era mucho más corta y más rentable que la de los portugueses. El 12 de octubre, llegó a una isla llamada Guanahaní, que erróneamente pensó que eran las Indias. Para suerte de Colón era América.
 
El descubrimiento le valió a España el monopolio del comercio Atlántico. Además introdujo a Europa varias especias de origen americano.
 


LAS ESPECIAS MÁS CONOCIDAS:
Estas son algunas de las especias más conocidas y algunos de sus usos más comunes:
 
AMAPOLA: Estas especias son usadas para la fabricación de opio. En la industria farmacéutica se le utiliza como base de medicamentos como la morfina y la codeína.
 
En el ámbito culinario gozan de buena aceptación por sus propiedades antioxidantes, alto contenido en vitamina B, lípidos, glúcidos y proteínas.
 


ANIS: Proviene de una planta herbácea que se encuentra en los bosques tropicales del sudeste asiático. Se cultiva en China, Filipinas y Jamaica.
 
Las semillas de anís se utilizan como condimento en repostería, en la elaboración de licores (anís, anisette), y en platos de mariscos.
 
Además tienen uso medicinal para el tratamiento de cólicos y trastornos digestivos.
 


CARDAMOMO: Se emplea en la gastronomía, en la elaboración de currys, arroces, postres, pasteles, panes, bollos, galletas y como aroma para bebidas como el té. En los países escandinavos se emplea en panes y galletas junto con clavos de olor, jengibre, y canela.
 
Tiene propiedades antiespasmódicas y estimulantes. Es usada para aliviar los cólicos, estimular el apetito, combatir la acidez, aliviar hemorroides, tratar problemas urinarios, y curar la artritis, entre muchos otros beneficios.
 


COMINO: Una especia originaria del mar Mediterráneo, y actualmente difundida por América. Generalmente se le asocia a la cocina hindú, por estar presente en el curry.
 
Tiene propiedades medicinales, es un excelente sedante. Su aceite esencial relaja la musculatura. Se recomienda infusiones de esta especia, para incrementar la leche en las madres lactantes.
 


NUEZ MOSCADA: Es la especia más comercializada, oriunda de las Islas Banda en Indonesia.
 
El aceite que se obtiene de la destilación de la nuez molida es muy utilizado en la industria farmacéutica y perfumería. Este aceite contiene numerosos componentes importantes para la industria oleoquímica y se utiliza como saborizante alimentario en productos horneados y en la Coca-Cola.
 


TAMARINDO: El tamarindo se encuentra  en diversas presentaciones como dulces, botanas o en pulpa para la fabricación de refrescos y bebidas.
 
Gracias a sus propiedades medicinales, es utilizado como medicamento para tratar algunos problemas de digestión o estomacales. También es un laxante bastante eficaz, por lo que se usa en casos de estreñimiento.