Actualidad

Agua salada, ¿el próximo combustible nuclear?

El océano contiene suficiente uranio para garantizar un suministro casi ilimitado de energía atómica. Pero, ¿vale la pena?

23-09-2012, 11:32:34 AM

El agua salada
puede convertirse en el próximo combustible
nuclear
, lo que transformará a los océanos en la principal fuente de uranio
del mundo.  Aunque parezca fantástico, el
agua marina contiene metales en pequeñas cantidades que gracias a su inmenso
volumen, albergan suficiente uranio como para garantizar el suministro de energía atómica durante siglos.  

La Agencia
Internacional de la Energía
(AIE)
y la Agencia Internacional de la Energía Atómica (AIEA) estiman que la demanda de energía nuclear “se duplicará hacia 2035”. “Al ritmo de demanda
actual, hay suficiente energía nuclear en el mundo para garantizar el
suministro durante los próximos 100 años”, afirma un estudio de la AIE. Sin
embargo, conforme aumenta la demanda, también se reducen las reservas y, ante esa realidad, la
investigación para extraer uranio del océano se vuelve una alternativa a las fuentes minerales tradicionales.

En México, el 3.45% de la energía procede
de plantas nucleares, cifra que aumentará hasta el 6.67% hacia el año 2026,
según Jordy Herrera, actual secretario de Energía. En todo el mundo, la energía nuclear representa cerca del 15% del total, según la AIE. 

No
obstante, países como Alemania, donde casi una cuarta parte de la energía que se consume es de origen nuclear, han
afirmado que prescindirán totalmente de ella hacia el año 2022, fecha en que dejarán de operar todos sus reactores nucleares. El motivo, que esta fuente de energía acarrea elevados riesgos ambientales fruto del envejecimiento de los reactores y del manejo de los residuos radioactivosJapón, que sufrió el impacto del desastre de la central nuclear de Fukushima, o Suiza, también han dado pasos en la misma dirección que Alemania para transformar su
política energética y utilizar fuentes de energía renovable en lugar de nuclear.

Agua nuclear

Según el Cuaderno de Física
y Química
de Estados Unidos, cada kilómetro cúbico
de agua de mar contiene 150 kilogramos de uranio.
Es decir, los océanos albergan más de cuatro mil 500 toneladas cúbicas
de ese metal “mil veces más cantidad que la de todas las fuentes de uranio conocidas en el
mundo occidental”, afirma un estudio del Instituto de Investigación Scripps de
California.

En la actualidad, el uranio es utilizado para generar
energía eléctrica, aunque también se utiliza con otros propósitos, como la
fabricación de armas nucleares. El metal se extrae
de minerales denominados ‘menas’, como la uratita. La concentración de uranio en
las menas es de 20 mil partes por millón, mientras que en los océanos es de
apenas 0.003 partes por millón. Sin embargo, según la investigación de Scripps,
publicada en por el periódico de química de la Royal Society of Chemistry, en
Inglaterra, el agua de los océanos
puede proporcionar cantidades casi ilimitadas de uranio.

Energía nuclear Vs Carbón

El 13.5%
de toda la energía en el mundo proviene de plantas
nucleares
, según la Asociación Nuclear Mundial, (WNA por sus siglas en inglés), respecto al 40% que proviene del carbón. En los países de la Organización
para la Cooperación y el Desarrollo Económico
(OCDE), el 37% de la energía proviene del carbón y el 23% es de origen nuclear. Sin embargo, para satisfacer esa demanda es necesario extraer seis mil millones de toneladas de carbón negro, pero sólo 60 mil toneladas de uranio. 

A diferencia
del carbón “la energía nuclear requiere muy poco combustible” y su proceso es más
limpio y barato.  Para producir un millón
de kilowatts de energía una planta de carbón requiere 3.2 millones de toneladas
de carbón negro durante un año, respecto a las 24 toneladas de uranio que utiliza una planta nuclear, según la WNA. Por estos y otros motivos, las
investigaciones para extraer uranio del mar e incrementar la eficiencia de la
energía nuclear continúan, a pesar de la política energética de países como Alemania o Suiza.

Para la WNA, el potencial de la energía nuclear no ha sido plenamente explotado y puede multiplicarse por 60 si se desarrollan mecanismos más eficientes para aprovecharla. 

¿Cómo extraer uranio
del mar?

El uranio es un metal que puede aislarse de otras moléculas
mediante químicos denominados “ligandos”,
cuya composición atrae a las moléculas
de uranio. Así, los científicos confían en poder extraer grandes cantidades de
uranio mediante el uso de estos químicos en el mar y, además, calculan que pueden lograrlo a un precio competitivo.

El proceso que aplican los investigadores en países como Estados Unidos o Japón consiste en depositar grandes placas de plástico impregnadas de químicos
ligandos en el mar. El plástico flota dentro de una especie de red clavada al
suelo durante dos meses, aproximadamente y, tras ese lapso de tiempo, adquiere
un tono amarillento, lo que significa que está impregnado de partículas de
uranio.  

Erich Schneider, responsable de un proyecto de
investigación para extraer uranio del mar en la Universidad de Austin, Texas, afirma: “hasta el momento
hemos obtenido entre dos y cuatro gramos de uranio por cada kilo de plástico”.
No obstante, una concentración mucho mayor es necesaria para que el proceso sea
rentable.  

En Japón científicos han conseguido extraer más de dos gramos de uranio por cada kilo de plástico y, según sus estimaciones, el precio es casi 10 veces mayor a extraer el metal de minas tradicionales, pues supera los mil 200 dólares por kilo.

No obstante, Schneider confía en poder reducir el costo
de la extracción en 300 dólares por kilo, mediante la
sustitución de químicos caros por otros más económicos y la reutilización de
las placas de plástico para conseguir que el uranio marino sea un producto atractivo para la industria. 

Un metal pesado y caliente

El uranio
es uno de los metales más pesados de la Tierra, su símbolo en la tabla periódica es la ‘U’. La WNA afirma que  fue descubierto en Alemania en el año de 1789, ocho años después del descubrimiento del
planeta Urano.

Este metal
se derrite a una temperatura de mil 132 grados centígrados, es 18.7 veces más
denso que el agua y constituye la principal fuente de calor en la Tierra. Su capacidad de evaporar grandes cantidades de agua le permite echar a andar generadores de energía que, a la fecha, aportan cerca del 15% de la electricidad consumida a nivel mundial. 

¿Consideras que México debe continuar impulsando la energía nuclear o que debe considerar otras alternativas?

Para saber más:

Japón abandonaría energía nuclear en 2030

Generación nuclear se duplicará en México hacia 2026

Rumbo a 2050, invierte en verde