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Bolivia mira a litio como industria

El país pretende ser el primer país latinoamericano que fabrique baterías de ese material que son consideradas clave para la producción masiva de vehículos eléctricos.

30-03-2012, 8:34:05 AM

Bolivia pretende ser el primer país latinoamericano que
fabrique baterías de ion de litio con tecnología propia, dijo el miércoles el
jefe de la oficina gubernamental encargada del proyecto financiado inicialmente
sólo con fondos estatales.

Esas baterías, no contaminantes y de alto rendimiento, son
consideradas clave para la producción masiva de vehículos eléctricos o híbridos
con que la industria automotriz mundial enfrentaría al creciente costo de los
altamente contaminantes combustibles derivados del petróleo.

El gerente de Recursos Evaporíticos de la estatal minera
Comibol, Luis Alberto Echazú, dijo en una entrevista con Reuters que el litio
boliviano, que constituye al menos la mitad de las reservas mundiales conocidas
de ese mineral ultraliviano, ingresará al mercado sólo después del 2015.

El Gobierno de Evo Morales, que nacionalizó en el último
quinquenio los hidrocarburos y parte de la minería, impulsa con este propósito
un proyecto estatal de producción de carbonato de litio y otro paralelo de
industrialización para el cual se ha asociado inicialmente con firmas de Corea
del Sur.

“Bolivia no quiere repetir con el litio la historia
pasada de la minería de la plata y el estaño, que extrajo y exportó materias
primas sin valor agregado y dejó muy pocos beneficios para los
bolivianos”, afirmó Echazú.

“La estrategia que ejecutamos por mandato del
presidente Morales es lograr el mayor grado de industrialización en un proyecto
controlado por el Estado. No queremos ser un país maquilador, sino
industrializador del litio”, aseguró.

Según el funcionario, quien fue ministro de Minería durante
el primer mandato del izquierdista Morales, para el país sudamericano, uno de
los menos industrializados del continente, “el problema no es la cantidad,
sino la calidad y el precio de su oferta de productos de litio, en procura del
máximo beneficio para el país”.

La cantidad estaría asegurada por los al menos 100 millones
de toneladas de litio que se calcula están depositados en los salares del
altiplano boliviano, particularmente el de Uyuni, que suman una superficie de
17,000 kilómetros cuadrados.

La apuesta por la calidad y el precio se centra en el
desarrollo de una tecnología propia, según Echazú ya probada con éxito, para la
producción de carbonato de litio, y alianzas con socios como el consorcio
surcoreano Kores-POSCO para producir cátodos de ion litio utilizando el
carbonato como insumo fundamental, y posteriormente baterías.

¿Atraso?

Echazú consideró infundadas las críticas de analistas y
opositores políticos, que advirtieron sobre un supuesto grave atraso del
ingreso de Bolivia al mercado internacional del litio, en el que destacan
actualmente vecinos como Chile, Argentina, que también tienen salares.

“Nuestros vecinos llegan hasta la producción de
carbonato de litio, nosotros apuntamos a las baterías, con el mayor contenido
de producto nacional que sea posible”, señaló.

Explicó que para ello el plan boliviano arrancó con la
investigación de la tecnología de explotación de litio en el salar de Uyuni y
la producción de carbonato de litio en un proyecto piloto que concluirá en 2015
ó 2016, cuando se espera que esté en pleno montaje una planta industrial.

Para entonces se prevé también que esté en operación una
fábrica de cátodos de ion litio desarrollada en sociedad con el consorcio
surcoreano que esta misma semana se comprometió a perfeccionar en el mismo
salar la tecnología requerida.

“Creemos que se dan las condiciones para que Bolivia
tenga lista su oferta de productos de litio en el momento más adecuado

de desarrollo de este nuevo mercado, con componentes de
baterías e incluso baterías de ion litio terminadas a precios y calidad
competitivos”, afirmó Echazú.

Señaló que, a diferencia del carbonato de litio que
constituye menos del cinco por ciento del costo total de fabricación de una
batería de ion litio, los cátodos de ion litio representan el 40 por ciento.

“Creemos que en el proceso final de fabricación de
baterías podemos llegar a incorporar al menos un 6% de insumos
locales, y será tecnología bajo nuestro dominio”, dijo Echazú.

“No estamos atrasados, incluso tenemos temor de llegar
antes de tiempo, de demorar con nuestra oferta de carbonato, cátodos y hasta
baterías un previsible ‘boom’ del litio y presionar a la baja el precio del
mineral”, advirtió.

Perspectivas de mercado

La demanda mundial de carbonato de litio es de hasta 150,000
toneladas anuales -no hay estadísticas precisas, admitió- aparentemente
estancada porque la industria automotriz no termina de desarrollar tecnología
para la producción masiva de automóviles eléctricos o híbridos con baterías de
ion litio.

Bolivia prevé entrar al mercado en el 2016 con una oferta
inicial de 5,000 toneladas anuales de carbonato de litio y similar cantidad de
cátodos de ion litio.

Hacia fines de esta década, la producción de carbonato de
litio
sólo en el salar de Uyuni llegaría a 30,000 toneladas, de las cuales una
parte se utilizaría localmente en la fabricación de cátodos y baterías.

A precios actuales, la exportación de esas 30,000 toneladas
de carbonato de litio reportaría al Estado boliviano unos 140 millones de
dólares, “pero si se exporta cátodos, que valen el triple, o mejor
baterías, los ingresos se multiplicarían”, dijo.

Para la producción a escala industrial de carbonato de litio
y un proyecto paralelo de cloruro de potasio el Gobierno ha previsto una
inversión de 485 millones de dólares, ya financiados por el Banco Central de
Bolivia.

No está determinado por ahora cómo se financiarán los
proyectos de cátodos y de baterías, que según cálculos oficiales previos
requerirían otros 500 millones de dólares.

Echazú añadió que la reciente alianza con el consorcio
surcoreano no bloqueará eventuales proyectos paralelos con empresas japonesas
interesadas también en el litio, o chinas, que han puesto sus ojos en el
potasio de los salares para producir fertilizantes.

¿Crees que esta nueva industria impulsaría a Bolivia?

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