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El empresario que aprendió a volar y descubrió América Latina

Hasta hace dos años, Héctor Iriarte no sabía nada de aviones y, sin embargo, hoy es el primer mexicano que dirige la aerolínea surgida de la unión de las firmas sudamericanas LAN y TAM: LATAM Airlines. Aquí nos cuenta cómo debemos redescubrir América ante la amenaza llamada Donald Trump.

01-03-2017, 6:28:55 AM

Fotos y video: Arturo Luna

Por Roberto Arteaga y Genaro Mejía

El 12 de octubre de 1492, Cristóbal Colón descubrió América. Hoy, más de cinco siglos después, un mexicano está dispuesto a redescubrir América Latina desde la aviación comercial. Su nombre es Héctor Iriarte, director general de LATAM Airlines en México.

Aunque hasta hace dos años no sabía nada de aviones, Héctor Iriarte es el primer mexicano que dirige la aerolínea surgida de la unión de las firmas sudamericanas LAN y TAM en 2015. El desafío es hacer que la gente viaje a Sudamérica y que lo haga en LATAM Airlines, así como que el país reciba a los visitantes de la región a bordo de la misma empresa.

“El reto era operar como una sola red por todo el continente bajo un solo nombre”, dice el ejecutivo en entrevista con Alto Nivel.

Iriarte es un hombre que ha dedicado toda su vida a emprender. Su carrera profesional se encuentra alejada por completo de la aeronáutica: el único acercamiento que tuvo en su infancia con los aviones fue hacerle señas a las aeronaves que fumigaban desde los campos en su natal Sinaloa.

“Mi vida nunca estuvo cercana a los aviones”, reconoce.

Ahora afronta el doble reto de aprender de una industria en donde operan grandes jugadores y hacer que el mundo descubra nuevos destinos desde la empresa que encabeza.

El mejor aliado de LATAM Airlines es la mexicana Interjet que, a través de los llamados códigos compartidos, ha encontrado la mejor forma de llegar a los mexicanos. Sin embargo, la fusión de las aerolíneas no termina y el avión de los negocios está a punto de despegar.

LATAM Airlines/Arturo Luna.

Profeta en su tierra

Muchos miembros de la industria aérea creen que Héctor Iriarte no es mexicano. Mide dos metros de altura, es rubio y de ojos verdes. Es una persona que prefiere escuchar antes de proponer algún tema dentro de la conversación. Todos podrían pensar que es un extranjero más en las operaciones de una aerolínea internacional, pero este no es su caso. Héctor nació en Culiacán, Sinaloa.

La infancia de Iriarte era feliz: el retorno de la escuela a su casa estaba marcado por el llamado del estómago y la necesidad de probar los alimentos que se servían en casa. El béisbol es un deporte que conquistaba su corazón, pero no cuando llega la hora de comer.

“Yo regreso a Culiacán cada vez que me da hambre”, dice el directivo con una tenue sonrisa.

A los 15 años, el joven sinaloense llegó a la Ciudad de México para cursar la educación media y superior.

Héctor Iriarte, CEO de LATAM Airlines México/Arturo Luna

Iriarte es egresado de la Licenciatura en Ingeniería Industrial por la Universidad Panamericana (UP).

Los primeros destinos profesionales del ejecutivo se dirigieron hacia la consultoría en el área de Cadena de Suministro y Sistemas. Empresas como Kellogg’s, Fomento Económico Mexicano (Femsa) y Bimbo fueron parte de los clientes que trataron con Héctor Iriarte.

En 2013, Héctor fundó la empresa Tu Ola que, a través de programas de recompensas y lealtad enfocados a temas movilidad, promovía un coche compartido o uso del programa Ecobici, por ejemplo.

En 2014, Héctor fue contactado por una firma de reclutamiento y selección de personal que lo propuso para ocupar la dirección de la aerolínea. “Al final, me saqué la rifa del tigre”, asegura.

La empresa ha cambiado mucho después de concluir el proceso de unión de LAM y TAM, las dos aerolíneas más grandes de la región. Ahora son el grupo más grande de Sudamérica.

LATAM Airlines cuenta con una flotilla de 320 aviones que le dan oportunidad de crecer en la región con paso firme y volando alto.

“El perfil de emprendedor ayuda mucho, ya que, al final, lo que hace es identificar oportunidades y capitalizarla en un altísimo grado de incertidumbre”, dice Héctor.

Tomando vuelo

La rigurosidad de su rostro se impone a las muestras de alegría que lo caracterizan como hombre del norte, pero sonríe al pensar en las oportunidades de negocio.

LATAM Airlines hizo una alianza con Interjet, la cual se logró en los dos años que Iriarte lleva al frente de la aerolínea.

En 2016, LATAM Airlines transportó 780,549 pasajeros, lo cual representó un incremento de 7%, en comparación con 2015.

Crecer dentro del mercado se da a través de los códigos compartidos, una forma segura de aumentar el grueso de pasajeros. Un objetivo que LATAM Airlines tiene es el de consolidarse y no generar nuevas operaciones con otras aerolíneas, por el momento.

“La alianza con Interjet viene a ayudar para que eso suceda”, dice el ejecutivo.

Pero LATAM Airlines no viaja solo en el mercado mexicano. “Las principales líneas aéreas mexicanas han buscado formar alianzas y/o asociaciones con empresas de aviación norteamericanas, destacando la alianza de Delta Airlines y Aeroméxico, así como los acuerdos de códigos compartidos de Interjet con American Airlines y LATAM Airlines”, dice la calificadora HR Ratings.

LATAM Airlines/Arturo Luna.

La aerolínea realiza viajes a Estados Unidos, el Caribe, Europa, Oceanía y, a partir del año pasado, a Sudáfrica. Esta diversidad de destinos es la fortaleza de LATAM frente a los competidores.

Perú, Chile, Colombia, Argentina, Ecuador y Brasil son las regiones con mayor conectividad.

Que América Latina se ponga de moda

No todos los vientos han sido favorables para la empresa. Las turbulencias económicas de Brasil, Argentina y México hicieron que el año pasado no fuera de ensueño para los directivos de LATAM.

El número de pasajeros creció 1% en los viajes internacionales, en donde se encuentra inmerso México, mientras que Brasil ha sido el más afectado, dice el directivo.

Las políticas propuestas en temas de migración por el presidente de Estados Unidos, Donald Trump, podrían hacer que Sudamérica se ponga de moda a la vista de los mexicanos que descarten el vecino país del norte como el destino de sus viajes. Son nuevos aires que renuevan los planes de la aerolínea.

Solo dos ciudades estadounidenses (Nueva York y Los Ángeles), ocupan el Top 10 de destinos más buscados por los mexicanos para pasar sus vacaciones, cuando el año pasado había cuatro (Nueva York, Los Ángeles, Miami y Las Vegas), de acuerdo con un estudio de preferencias de viaje, realizado por la firma de viajes por internet Kayak.

En enero pasado, los mexicanos prefirieron investigar 170% más sobre destinos nacionales respecto a lo que buscaron el mismo mes de 2016, mientras que la búsqueda de lugares internacionales aumentó 67%.

Iriarte ya está en contacto con los principales proveedores de servicios turísticos de México para promover la región como destino para los mexicanos, así como llevar el país a otros espacios.

“La aerolínea se ha convertido en un embajador de la región”, dice Héctor.

Desde la salida de Mexicana de Aviación, en 2010, las aerolíneas mexicanas incrementan su oferta de asientos logrando así mayor participación del total de pasajeros, transportados en rutas domésticas e internacionales en operaciones regulares y de fletamento, de 63.2% en 2015 y 63.8% en últimos 12 meses del segundo trimestre de 2016, lo que representa niveles cercanos a los vividos en 2009 de 64.8%, dice un reporte de HR Ratings.

Por ahora, la fusión de LAN y TAM no ha terminado para Héctor, quien ahora espera la consolidación de la operación de LATAM Airlines. La lección que ha aprendido Iriarte es hablar poco y escuchar mucho para aprender.

El mexicano que redescubre América desde LATAM Airlines está preparado para continuar con el avance de la empresa. Hoy, mientras recuerda los aviones que veía volar a lo lejos en Culiacán, sabe que ya forma parte de la historia de la aviación comercial en la región. “Lo que va a quedar en la historia es la fusión de una aerolínea latinoamericana.”

LATAM Airlines/Arturo Luna.

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