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La NASA encuentra material orgánico en Mercurio

Los científicos creen que este material estuvo mezclado con hielo transportado por cometas o asteroides hace millones de años.

30-11-2012, 8:57:20 AM
La NASA encuentra material orgánico en Mercurio
Reuters

Mercurio, el planeta más cercano al sol, contiene hielo y materiales
orgánicos
congelados dentro de cráteres permanentemente ensombrecidos en
su polo norte, pese a abrasadoras temperaturas durante el día, dijeron
el jueves científicos de la agencia espacial estadounidense, NASA.

Telescopios montados en la Tierra han estado recolectando
evidencias sobre la existencia de hielo en Mercurio durante 20 años,
pero el hallazgo de material orgánico fue una sorpresa, afirman
investigadores de la sonda MESSENGER de la NASA, la primera en orbitar
Mercurio.

Tanto el hielo como los materiales orgánicos, que son similares
al alquitrán o al carbón, habrían llegado hace millones de años al
planeta en cometas o asteroides que se estrellaron contra su superficie.

“No es algo que esperáramos ver, pero entonces por supuesto te
das cuenta que tiene sentido porque vemos esto en otros lugares”, como
en cuerpos de hielo en el exterior del sistema solar y en el núcleo de
cometas, dijo a Reuters el científico planetario David Paige de la
Universidad de California en Los Angeles.

A diferencia del vehículo Curiosity de la NASA que se encuentra
explorando Marte y que tomará y analizará muestras de rocas y del suelo
para buscar material orgánico directamente, la sonda MESSENGER rebota
rayos láser, cuenta partículas, mide rayos gama y recolecta otros datos
en forma remota desde órbita.

El hallazgo de hielo y material orgánico, laboriosamente armado
durante más de un año, está basado en modelos computacionales,
experimentos de laboratorio y deducción, no en análisis directo.

“La explicación que parece concordar con todos los datos es que
es material orgánico”, afirmó el científico jefe de la sonda MESSENGER,
Sean Solomon, de la Universidad de Columbia en Nueva York.

“No es sólo una hipótesis loca. Nadie tiene nada más que se adecue mejor a todas las observaciones”, agregó Paige.

Los científicos creen que el material orgánico, que es cerca de
dos veces más oscuro que la mayor parte de la superficie de Mercurio,
estuvo mezclado con hielo transportado por cometas o asteroides hace
millones de años.

El hielo se evaporó y luego se volvió a solidificar donde estaba
más frío, dejando depósitos oscuros sobre la superficie. Imágenes de
radar muestran los pedazos oscuros en las partes más oscuras del cráter,
donde puede existir hielo sobre la superficie.

Los científicos no creen que Mercurio haya sido apto para la vida
en la antigüedad, pero el hallazgo de material orgánico en un planeta
interior del sistema solar podría arrojar luces sobre cómo comenzó la
vida sobre la Tierra y cómo podría evolucionar la vida en planetas más
allá del sistema solar.

La sonda MESSENGER completará su misión de dos años en Mercurio en marzo.

La investigación está publicada en la edición de esta semana de la revista Science.

Para saber más:

.¿Vida en Marte? Habrían encontrado moléculas orgánicas

.Curiosity encuentra vestigios de cauces de agua en Marte

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